El Paso

¿El Paso contaminado?

Ordena agencia ambiental reevaluar si ciudad viola estándares de aire limpio

Archivo / El grupo Madres Unidas del Chamizal interpuso demanda

El Paso Matters

martes, 28 julio 2020 | 06:00

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) debe reevaluar si El Paso está violando los estándares de aire limpio, según ha dictaminado un tribunal federal de apelaciones en Washington, D.C.

La decisión se deriva de una demanda federal que desafió la designación de la EPA de múltiples ciudades y condados en todo el país donde los niveles de contaminación superan los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental de 2015, pero recibieron clasificaciones aprobadas en 2018.

Los abogados que representan a Familias Unidas del Chamizal, Sierra Club y la Ciudad de Sunland Park afirman que El Paso ha violado repetidamente los estándares de ozono y contribuye a la mala calidad del aire en el vecino sur de Nuevo México.

La EPA no defendió la designación de El Paso en la corte, sino que acordó que necesitaba volver a visitarla.

Para Hilda Villegas, fundadora de las Familias Unidas del Chamizal, es otro capítulo en una larga batalla contra lo que ella llama racismo ambiental. 

El grupo representa un vecindario predominantemente hispano del centro-sur de El Paso cerca de cruces fronterizos internacionales.

Familias Unidas intentó, pero no tuvo éxito, evitar que el Distrito Escolar Independiente de El Paso construyera un centro de autobuses en Bowie High School.

"Fue muy injusto y horrible lo que nos hicieron", dijo Villegas.

El barrio de las Familias Unidas del Chamizal

Villegas describió el vecindario como una gran población inmigrante con familias en su mayoría de bajos ingresos. El barrio de las Familias Unidas del Chamizal no está oficialmente reconocido por la ciudad, pero Villegas dijo que era importante establecer límites.

El área está aproximadamente abarcada en el este por North Cotton Street desde la carretera fronteriza César Chávez hasta la interestatal 10 y en el oeste desde la calle South San Marcial desde la carretera fronteriza hasta la interestatal 10.

“Hemos estado tratando de obtener algo de justicia. (Lo que) hemos visto es que se trata principalmente de negligencia de la ciudad y el gobierno federal ", dijo Villegas. "Tienen regulaciones, pero esas regulaciones no se aplican a una comunidad como la nuestra".

"Hicimos eso para crear cierta identidad en la comunidad que realmente ha sido aislada del resto de la ciudad", dijo Villegas.

El vecindario tiene más vías, plantas de reciclaje y vías de ferrocarril que espacios verdes, senderos para caminar o medianas ajardinadas como otros vecindarios residenciales desarrollados en El Paso. El tráfico que cruza el cercano Puente de las Américas también permanece inactivo durante horas durante las horas pico de cruce frente a Bowie High School, dijo.

"No hay lugar para que vayan los niños, es un área olvidada", dijo la residente de mucho tiempo de la zona, Ema Chávez. "La ciudad nos olvidó hace mucho tiempo y no nos dieron lo que necesitábamos como comunidad".

Chávez dijo que en su mayoría se queda en el interior porque la calidad del aire es muy pobre y no hay parques o árboles de sombra para protegerlos cuando salen. Ella dijo que también coloca una toalla dentro de la base de su puerta principal para evitar que el polvo ingrese a la casa.

Villegas dijo que sus hijos han sufrido problemas de salud, incluidos problemas respiratorios y frecuentes dolores de cabeza.

Dijo que espera que la decisión del tribunal atraiga más atención al tema y obligue a la EPA a establecer reglas más estrictas para que El Paso cumpla con la limpieza del aire.

Impactos potenciales del fallo

El Condado de El Paso actualmente tiene una designación de "logro", lo que significa que la región no está experimentando niveles dañinos de contaminación por ozono ni está emitiendo contaminantes que contribuyen a los niveles dañinos de ozono en las comunidades cercanas.

La Comisión de Calidad Ambiental de Texas (TCEQ) tiene sitios en todo El Paso que monitorean el nivel de contaminantes en el aire.

Los datos recopilados de los sitios de monitoreo muestran que partes de El Paso están por encima del estándar de la EPA de concentraciones de ozono a nivel del suelo de menos de 71 partes por mil millones por el estándar de ocho horas.

David Baake, el abogado que representó a Familias Unidas, el Sierra Club y la ciudad de Sunland Park, dijo que espera que con base en los datos, la EPA vea que la designación de El Paso necesita ser cambiada.

“Tuvimos siete violaciones. Este año ya hemos tenido cuatro, por lo que estamos en incumplimiento ", dijo Baake. "La tendencia definitivamente está en la dirección equivocada".

Si la EPA cambia la designación de El Paso a "incumplimiento", requeriría que la agencia imponga requisitos más estrictos, como establecer programas de permisos para fuentes de contaminación y medidas de control y tecnología que llevarían al área a un estado de logro. También habría plazos establecidos para que el área cumpliera.

El cambio potencial también podría tener implicaciones para la comunidad empresarial e industrial.

La TCEQ, la Cámara de Comercio del Gran Paso, la Asociación de Petróleo y Gas de Texas, la Asociación de Fabricantes de Texas y El Paso Electric estuvieron entre los demandados.

Según la moción presentada para intervenir en el caso, los abogados argumentaron que habría un impacto perjudicial si hubiera una incertidumbre prolongada sobre el estado de logro de El Paso.

“Los proyectos que eran viables bajo una designación de logro pueden dejar de ser viables cuando están sujetos a los requisitos más estrictos asociados con una designación de incumplimiento. Por ejemplo, a las industrias en áreas que no cumplen los estándares se les puede exigir que instalen tecnologías de control costosas en las instalaciones emisoras", según la moción.

La moción también indicó que los participantes de la industria tendrían que posponer proyectos durante el proceso potencialmente largo o "apostar a que la EPA vuelva a designar a El Paso como una entidad que cumplió los estándares". En muchos casos, las empresas que consideran inversiones o se mudan a un área se ven disuadidas incluso ante la perspectiva de una designación de incumplimiento”.

Lo que nos espera

La Cámara de Comercio de El Paso no respondió a las solicitudes de comentarios sobre el fallo del 10 de julio del Tribunal de Apelaciones del Distrito de Columbia que ordenaba a la EPA reevaluar si El Paso cumplía con los estándares de aire limpio.

Funcionarios de la EPA dijeron que no hacen comentarios sobre litigios pendientes.

Sin embargo, un funcionario de la EPA discutió recientemente elementos del caso en una reunión pública. Guy Donaldson, director asociado de programas de aire para la EPA y copresidente de la oficina de la Región 6 en Dallas, habló durante una reunión del Comité Consultivo Conjunto para el Mejoramiento de la Calidad del Aire en Ciudad Juárez, El Paso, el Condado de Doña Ana y Nuevo México Cuenca de aire. Dijo que la EPA solicitó a la corte que haga un reenvío voluntario de la decisión de la agencia de designar el área de El Paso como que cumple con el estándar de ozono de 2015.

"Hicimos eso para poder volver al registro porque sentimos que el razonamiento que pusimos en nuestro registro no era suficiente y ahora vamos a volver a esa decisión y echarle un vistazo", dijo Donaldson cuando un participante preguntó qué significaba el fallo de la corte para El Paso.

El tribunal dictaminó que la EPA debe volver a visitar la designación lo más "expeditamente posible". Donaldson dijo que la EPA está discutiendo internamente cuál será el cronograma y lo que sucederá en el futuro, pero no tenía un cronograma establecido en el momento de la reunión a mediados de julio.

El Paso Electric dijo en un comunicado que la compañía estuvo de acuerdo con la solicitud de la EPA de volver a examinar si El Paso cumplía con los estándares de aire limpio.

“La EPA designó a El Paso bajo el estándar de ozono basado en una evaluación cuidadosa de los hechos aplicados a la prueba legal vigente. Estamos de acuerdo con la decisión de la EPA, por lo que participamos en el proceso judicial en apoyo de la determinación de la EPA. Continuamos apoyando la decisión que tomó la EPA y esperamos la revisión y explicación adicionales de la EPA ", dijo el comunicado.